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Le jour julien

Joseph de l'Escale de Bordons, dit Julius Scaliger

Si je vous dis « rendez-vous vendredi 2453756,0416666665 », je risque de me retrouvez tout seul (de toute façon, c'est trop tard, vous êtes en retard). Dans la vie courante, il vaut mieux utiliser les années, les mois, les jours, les heures, les minutes et les secondes. Mais pour qui veut calculer le nombre de jours entre deux dates, ce découpage n'est pas vraiment pratique (combien y-a-t-il de jours entre le 5 août 1540 et le 21 janvier 1609 ?) et il vaut mieux utiliser le jour julien qui est un système de numérotation décimale des jours et des heures. On le doit à Joseph de l'Escale de Bordons, qui signait Julius Scaliger, né en France à Agen le 5 août 1540 et mort à Leyden (en Hollande) le 21 janvier 1609.

En 1583, il proposa dans le traité de chronologie Opus Novum De Emendatione Temporum un système où les jours sont numérotés les uns après les autres sans distinction de mois et d'années.

Désirant utiliser une chronologie plus ancienne que les chronologies romaine et chrétienne, il basa son cycle sur l'indiction romaine (cycle de 15 ans), le cycle solaire (28 ans) et le nombre d'or (19 ans), 3 éléments du comput ecclésiastique.

La numérotation julienne démarre le jour où ces trois éléments ont la valeur 1. La dernière coïncidence a eu lieu en 4713 av. J-C, calendrier julien, et cette date fut choisi comme origine. Les durées des trois cycles étant premières entre elles, la coïncidence ne se reproduit que tous les 7980 ans (15 x 19 x 28) et la prochaine surviendra en 3268 julien. Il est d'usage d'utiliser l'année julienne de 365,25 jours lorsque l'on veut introduire une notion d'année mais les années sont comptées selon la numérotation astronomique, c'est à dire que l'on utilise ce calendrier dès 4713 av. J-C alors qu'il n'a été utilisé qu'à partir de 46 av. J-C, qu'on ne tient pas compte de la confusion dans les années bissextiles des premières années du calendrier julien et que les années de 4713 av. J-C à 1 av. J-C sont numérotées de -4712 à 0.

Julian Day

Ce système fut réellement utilisé à partir de 1860 par les astronomes dans leurs travaux traitant des étoiles variables sous le nom de Julian Day (JD) qui est défini comme la durée écoulée depuis le 1er janvier -4712 à 12 h TU. La partie décimale du jour julien permet d'indiquer l'heure dans la journée (0 pour midi, 0,25 pour 18 heures, 0,5 pour minuit, etc.).

Pour des astronomes observant en Europe, essentiellement la nuit et dans des fuseaux horaires proches, le fait de commencer la numérotation à « midi »; permet d'éliminer tout doute quant au numéro du jour - avant ou après minuit : une séance d'observation commencée un soir à 20 h et finie le lendemain à 6 h est datée du même jour julien, entre 0,3333 et 0,75. Il semblerait que Scaliger avait plutôt proposé de commencer sa numérotation à 0 heure (remarque personnelle).

Des algorithmes permettent le calcul de dates juliennes et grégoriennes en Julian Day et vice versa. On trouve de nombreux sites Internet permettant de calculer le jour julien, entre autre le Bureau des Longitudes - pardon l'Institut de Mécanique Celeste et de Calcul des Ephémérides. Une autre source est le code Visual Basic de AltCal.

Remarque : le premier jour du cycle étant par définition un lundi, le reste de la division entière du jour julien par 7 permet de déterminer le jour de la semaine (dimanche si 0, 1 si lundi, etc.)

Modified Julian Day

Le premier janvier 1999 (grégorien) à midi commençait le jour julien 2 451 180 ; la fin de cette année eut lieu le jour julien 2 451 543,5. Associé à la grandeur du nombre, le fait de commencer les jours à 12 h TU entraîne une certaine confusion dans l'usage courant du jour julien.
Une simplification du système a été adoptée en 1975 : on enlève 2 400 000,5 au jour julien pour obtenir un « Modified Julian Day », ou MJD. L'instant zéro est le 17 novembre 1858 (grégorien) à minuit (2 400 000,5 correspond au 16 novembre 1858 minuit). Cette modification permet de n'utiliser que 5 chiffres pour la période s'étendant du 16 novembre 1858 au 31 août 2132.

J'ai un peu de pitié pour ce pauvre jour julien modifié qui dénote une vue à court terme. Vous avez aimé le bugde l'an 2000 ? Vous adorerez le bug de l'an 2132 !